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Accadde oggi, 4 dicembre 1996: la sonda Mars Pathfinder partì per l’esplorazione di Marte

Era il 4 dicembre 1996 quando la sonda Mars Pathfinder partì per l’esplorazione di Marte portando per la prima volta in assoluto un rover sulla superficie del Pianeta Rosso: nonostante il suo lavoro durò per molto più tempo rispetto al previsto, il 10 marzo 1998 la NASA abbandonò gli sforzi per ritrovare il lander e il rover dei quali, da tempo, si erano perse le tracce.

Nell’ambito della nostra rubrica Urban Memories parliamo oggi di Mars Pathfinder, la missione NASA partita il 4 dicembre 1996 per mezzo di un razzo Delta II ed arrivata su Marte il 4 luglio 1997 dopo un viaggio di 7 mesi. Dopo essersi posata nella Ares Vallis, in una regione chiamata Chryse Planitia, il lander Mars Pathfinder operò come una stazione meteorologica mentre il rover, Sojourner, analizzò il suolo e le rocce del sito di atterraggio ed effettuò diversi esperimenti sulla superficie.

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“Cheaper, faster and better” (Meno costosi, più veloci e migliori), era questo il motto della NASA nell’ambito del Programma Discovery, progetto che prevedeva lanci più frequenti con veicoli a basso costo: Mars Pathfinder era quindi il secondo progetto del programma promosso dall’allora amministratore Daniel Goldin. Oltre ad essere la prima di una serie di missioni messe in atto per raggiungere Marte, Mars Pathfinder decretò anche il primato degli Stati Uniti nel raggiungere il Pianeta Rosso con una sonda. Oltre al raggiungimento di importanti obiettivi scientifici, infatti, Marsh Pathfinder fu anche la dimostrazione della fattibilità di alcune soluzioni tecnologiche ideate per l’esplorazione di Marte; tra queste ricordiamo soprattutto il sistema di atterraggio tramite airbag o il sistema di navigazione automatica del rover, entrambe le tecnologie utilizzate anche nelle missioni successive.

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