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C’è acqua sul pianeta nano Cerere, la scoperta della Nasa grazie all’italiano VIR

C’è acqua sul pianeta nano Cerere, questa la scoperta fatta dal team della missione Dawn della Nasa grazie allo spettrometro italiano VIR: in particoolare, è stata rilevata una distesa di ghiaccio “giovane” che non esclude la presenza di un oceano sotto la superficie visibile.

“VIR ha osservato la presenza di acqua all’interno di Oxo, un cratere di recente formazione, con un diametro di circa 9 chilometri e situato nell’emisfero nord di Cerere” ha spiegato Maria Cristina De Sanctis, dell’INAF-IAPS e principal investigator di VIR durante la conferenza stampa che annunciava la scoperta. Non più solo ipotesi, insomma, ma vere e proprie certezze grazie alle dettagliatissime immagini arrivate dalla missione Dawn della Nasa: il ghiaccio osservato potrebbe essere stato prodotto dall’impatto con un asteroide caduto in quel punto che, rotta la crosta del pianeta, abbia fatto uscire l’acqua che si è subito congelata. Ma come la mettiamo con l’assenza di atmosfera? La mancanza di quest’ultima, infatti, causerebbe la sublimazione dell’acqua che quindi passerebbe dallo stato liquido a quello solido: per questo motivo, l’ipotesi è che l’acqua venga costantemente rifornita da sotto.

Nuove scoperte attendono gli scienziati: sempre grazie a VIR e alla missione Dawn, infatti, è emerso anche che la grande macchia bianca visibile sul cratere Occator non era solamente una distesa di sali – come inizialmente ipotizzato – ma una cupola in un pozzo dalle pareti lisce ma con numerose fratture sulla parte superiore e sui fianchi. “La complessa geometria presente nelle zone interne del cratere suggerisce attività geologica nel recente passato, ma dovremo completare la mappatura geologica dettagliata del cratere per poter testare le ipotesi sulla sua formazione” ha spiegato infine Ralf Jaumann, planetologo e co-investigatore della missione Dawn presso il Centro Aerospaziale Tedesco.

In foto il dettaglio della macchia luminosa nel cratere Occator.
Credits: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA/PSI/LPI

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