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Premio Nobel per la Medicina a Yoshinori Ohsumi, scopritore dell’autofagia

Al via l’assegnazione dei premi Nobel 2016 ed, in particolare, oggi è toccato al premio Nobel per la medicina: a vincerlo il ricercatore giapponese Yoshinori Ohsumi per la scoperta dell’autofagia delle cellule, quel meccanismo per cui esse sono in grado di riciclare le sostanze di scarto.

E’ Yoshinori Ohsumi il premio Nobel per la medicina 2016: l’uomo, osservando il comportamento di un microrganismo molto semplice come il lievito comunemente usato per il pane, è riuscito a dimostrare che il meccanismo che permetteva al lievito di liberarsi delle sostanze di scarto è presente in qualsiasi tipo di cellula ed, in particolare, anche in quelle umane. Il meccanismo in questione è chiamato autofagia: grazie a questo processo, le cellule sono in grado di espellere le sostanze di scarto e inviarle al lisosoma, una sorta di “reparto” che ha come fine il loro “smaltimento”. Ma qual è l’importanza di questa scoperta, ipotizzata dagli anni ’60 ma mai dimostrata sino agli anni ’90?

La dimostrazione dell’esistenza dell’autofagia portata avanti dal giapponese Yoshinori Ohsumi è stata fondamentale per la comprensione dei meccanismi all’origine di malattie molto diffuse quali, per esempio, le infezioni e i tumori: dopo la sua scoperta, infatti, è cambiato radicalmente l’approccio allo studio delle risposte alle infezioni. Ma non è tutto: la scoperta di geni che garantiscono la degradazione degli scarti ha anche permesso di capire che eventuali mutazioni di quegli stessi geni posso variare la risposta dell’organismo ad eventuali infezioni. “L’autofagia fornisce rapidamente carburante, energia e mattoni fondamentali per il rinnovamento delle componenti di una cellula. E’ dunque essenziale nelle situazioni di mancanza di cibo o in altri tipi di stress. Dopo un’infezione, l’autofagia permette di eliminare i batteri e i virus che avevano invaso l’organismo. Contribuisce allo sviluppo dell’embrione e al differenziamento delle cellule” si legge nella motivazione del Nobel: gli altri premi verranno assegnati da domani sino al 10 Ottobre.

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