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Solstizio d’estate 2017: significato e curiosità sul primo giorno d’estate

Il fenomeno del solstizio d’estate 2017 è arrivato alle 4.24 (UTC) di oggi, 21 giugno, decretando ufficialmente l’inizio dell’estate astronomica. Ma cosa significa? Per tradizione, il solstizio segna l’avvio della stagione estiva ma coincide anche con il giorno più lungo dell’anno. Nell’antichità, però, al solstizio d’estate – così come a quello d’inverno – venivano dedicate vere e proprie celebrazioni, generalmente propiziatorie per l’agricoltura ma non solo.

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Ma cos’è dal punto di vista astronomico il solstizio d’estate? Questa locuzione – che deriva dal latino solstitium, composto da sol-, “Sole” e -sistere, “fermarsi” – indica il momento in cui il sole raggiunge, nel suo moto apparente lungo l’eclittica, il punto di declinazione massima o minima. Nel caso di quello estivo – che quest’anno cade oggi, 21 giugno – il Sole raggiunge declinazione massima: il Sole arriva infatti sino allo Zenit, ovvero il punto più alto sull’orizzonte mai toccato durante tutto il corso dell’anno. Il giorno del solstizio d’estate, però, è generalmente definito anche il “giorno più lungo dell’anno”, non riferendosi ovviamente alla durata effettiva bensì al numero di ore di luce. Una particolarità del solstizio d’estate è che non cade sempre il 21 giugno: ogni anno, infatti, il fenomeno ritarda di circa sei ore, tornando al punto di partenza ogni quattro anni ovvero con il cadere dell’anno bisestile.

Impossibile parlare di solstizio d’estate senza pensare alle tradizioni e curiosità ad esso legate. Nell’antichità, infatti, questo fenomeno rappresentava un vero e proprio momento di culto, probabilmente tra i più importanti dell’anno. Basti pensare ad esempio a Stonehenge, in Gran Bretagna: lì sono presenti ancora oggi degli enormi megaliti, resti di un tempio pagano. In questo luogo, da molti considerato ancora un mistero e comunque avvolto ancora oggi da dubbi, al solstizio d’estate il Sole si leva precisamente al di sopra della pietra considerata un vero e proprio altare.

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